Maureen y Tony Wheeler, los gurús de los viajeros independientes

Maureen y Tony Wheeler

Hay personas que no están hechas para tener trabajos de 9 a 5, que tienen espíritus más libres. Lo máximo que duré en una empresa fue un año y medio. (Tony Wheeler)

Tocada, Tony Wheeler. Conozco a muchas personas que viven enganchadas a rutinas con las que ni se identifican, ni se sienten del todo vivas. Yo, a ratos, siento que soy una de esas personas que tiran, a medio gas, de un carro que no es el suyo. Por eso me gustan tanto las historias como la tuya y la de Maureen. Me ayudan a mantener la llama.

Un encuentro causal

Año 1970. Una mujer, sentada en un banco del Regent’s Park de Londres, lee un libro. Es irlandesa, tiene 23 años y acaba de llegar a la capital de Reino Unido. Un hombre se acerca. Se sienta en su mismo banco. Tiene 26 años y, aunque nació en Inglaterra, ha pasado parte de su vida en Pakistán, Bahamas y EE.UU. Estudia ingeniería en la London Business School. Una conversación sobre viajes exóticos alrededor del mundo deriva en boda. Maureen y Tony se casan en 1971 y un año más tarde deciden emprender un gran viaje.

El plan

Su plan era cruzar Europa y Asia por carretera, con la intención de llegar hasta Australia, siguiendo la ruta clásica de los viajeros hippies de los años setenta, una ruta que alcanzó su decadencia cuando se cerraron las fronteras de Irán en 1979.

Seis meses más tarde, Maureen y Tony llegaron a Sydney con 27 centavos en el bolsillo. Todos querían conocer los detalles de su periplo. Cansados de contar los mismos episodios una y otra vez, decidieron escribirlos. En 1973 publicaron “Atravesar Asia con poco dinero” (“Across Asia on the Cheap”), una alternativa a las guías convencionales, repleta de consejos prácticos para viajeros independientes con poco presupuesto. Aquella aventura editorial acabó siendo una de las grandes historias de éxito empresarial de nuestro tiempo: Lonely Planet.

La biblia de los viajeros independientes

Lonely Planet es uno de los mayores sellos editoriales del mundo especializado en guías de viaje dirigidas a mochileros y viajeros de bajo presupuesto.

En 2007, la BBC era propietaria del 75% de las acciones y sus fundadores, Maureen y Tony Wheeler, mantenían el 25% restante. En el año 2011 el 100% de la compañía pasó a manos de la BBC.

Una anécdota

Cuando Tony cantaba “Space captain” de Joe Cocker y Leon Russell “Once I was traveling across the sky / This lovely planet caught my eye…” solía cambiar “lovely” por “lonely”. Lo demás es historia. Hoy, millones de viajeros independientes salen al mundo con uno de sus libros bajo el brazo.

La decisión más difícil

Para Tony Wheeler, lo más difícil de aquel viaje “fue tomar la decisión de ir”. Sin embargo, cuando el viaje acabó fue consciente de que “más difícil aún sería resistir el impulso de irse de nuevo”.

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